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¿Qué es la sostenibilidad de la cadena de suministro?

Cada producto o servicio implica, “entre bambalinas”, una cadena de suministro compuesta por varias empresas que proveen materias primas, equipamiento, así como energía, transporte y logística. Estas cadenas de suministros interconectadas son cada vez más globales y complejas, y, en las últimas décadas, dado su funcionamiento ininterrumpido y rentable, han sido dadas por sentado. Sin embargo, el cambio climático, la pandemia del COVID-19 y los vaivenes geopolíticos actuales están poniendo el foco de atención cada vez más en estas cadenas de suministros transfronterizas, cuyas implicaciones y costes ocultos para las empresas son más notables cada día. Una cadena de suministro sostenible es parte de un negocio sostenible; tiene en consideración el coste humano y medioambiental que conlleva un producto desde su primer paso por la cadena al último, desde la extracción de materias primas a la fabricación, pasando por el almacenamiento y producción, hasta el momento en el que aparece en el supermercado.

La sostenibilidad en la cadena de suministro va más allá del criterio tradicional de costes y beneficios, abarcando aspectos sociales y medioambientales como:

  • Condiciones de trabajo
  • Corrupción
  • Tratamiento de residuos
  • Emisiones de carbono
  • El impacto, tanto en las personas como en las comunidades locales, tanto dentro como alrededor de las operaciones de las empresas

 

Si bien abordar la cadena de suministro y la sostenibilidad es una tarea compleja, también es una oportunidad de negocio que puede reducir costes e incrementar la competitividad. 

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Beneficios de una cadena de suministro sostenible

Según el Pacto Mundial de Naciones Unidas, existen tres impulsores principales de negocio para una cadena de suministros sostenible.

  1.  Una reducción en los riesgos relacionados con la sostenibilidad, como pueden ser interrupciones o demoras en la cadena de suministro, que pueden derivarse de las prácticas de los proveedores con respecto a estándares de derechos humanos, laborales, medioambientales y de anticorrupción, protegiendo el valor de la marca de la empresa y el cumplimiento de las expectativas de los inversores.
  2. Un enfoque en la sostenibilidad productiva en la cadena de suministro genera eficiencia y puede ahorrar costes al reducir el desperdicio de materias primas, transporte y energía.
  3. Una cadena de suministro sostenible puede conducir a un crecimiento con ventajas de sostenibilidad, ayudando a las empresas a fomentar la innovación y satisfacer las demandas cambiantes de los clientes.

 

Por tanto, si bien la sostenibilidad en la cadena de suministro puede ser difícil de alcanzar, una cadena de suministro más sostenible ayudará a mejorar la productividad mientras se ahorra dinero: cuando una empresa consigue la visibilidad del funcionamiento de su cadena de suministro (requisito previo para mejorar su sostenibilidad), puede lograr la optimización de prácticas y procesos que mejoren el balance económico final.

 

Entre sus beneficios, concretos y cuantificables, podemos destacar:

  • Reducción de costes: a medida que el precio de la energía se dispara, reducir al máximo el desperdicio de las instalaciones y de la logística cobra sentido no sólo por el medio ambiente, sino también por el balance económico final.
  • Atracción de inversores: según la firma de servicios financieros Morningstar, Inc., en 2021, los inversores destinaron cerca de 600 billones de dólares en fondos de capital vinculados a la sostenibilidad, lo que supone un incremento del 53%. Una cadena de suministro sostenible es uno de los elementos que buscan, tanto inversores como prestamistas bancarios, a la hora de determinar la viabilidad a largo plazo de una empresa.
  • Reducción de riesgos regulatorios: la extracción de materias primas, prácticas laborales precarias, y la corrupción son blancos frecuentes de los reguladores gubernamentales. Una cadena de suministros que es vulnerable a este tipo de riesgos es un peligro potencial en un negocio competitivo.
  • Atractivo para el consumidor: numerosos estudios muestran que los consumidores son cada vez más conscientes de los problemas vinculados a las cadenas de suministros, y algunos están dispuestos a pagar más por productos de origen responsable.
  • Cumplimiento: los gobiernos están siguiendo más de cerca las importaciones de las cadenas de suministros debido a las preocupaciones sobre las prácticas laborales desiguales y a la contaminación medioambiental. Con el objetivo de alcanzar la meta fijada por los Objetivos de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas, la Unión Europea ha adoptado una propuesta de directiva de diligencia debida de sostenibilidad corporativa que requerirá, para el año 2030, cadenas de suministros sostenibles.

¿Cómo puede convertirse en sostenible la cadena de suministros?

El primer paso para mejorar la sostenibilidad en la cadena de suministros es ahondar profundo. La mayoría de las empresas trabajan sólo directamente con sus proveedores o fabricantes de “nivel 1”. A su vez, los principales proveedores, dependen de una gran cantidad de subcontratistas más pequeños. Éstos puede que obtengan materias primas provenientes de minas o granjas ubicadas al otro lado del mundo, en lugares donde las condiciones de trabajo no son perceptibles para el consumidor final. Este es el motivo por el cual la sostenibilidad en la cadena de suministros es tan difícil. Entonces, ¿puede mejorarse la sostenibilidad en la cadena de suministros? Ganar visibilidad es clave. Planificar su cadena de suministros es el primer paso. Una vez planificada, observando las adquisiciones, operaciones y desperdicios, será posible identificar riesgos, problemas, prioridades y áreas de intervención.
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Muchas grandes empresas examinan a sus proveedores, exigiéndoles el cumplimiento de unos estándares éticos específicos. Además, las evaluaciones y auditorías periódicas de sus redes permiten mejorar la sostenibilidad de las cadenas de suministros, al descartar a los proveedores que generan riesgos de sostenibilidad. Organizaciones como la Carbon Disclosure Project (CDP) pueden brindar un apoyo adicional permitiendo a las empresas recopilar y analizar los datos de emisiones provenientes de sus proveedores. Así mismo, los sistemas de gestión de la cadena de suministros (“Supply Chain Management” o SCM, por sus siglas en inglés) pueden ayudar a crear cadenas de suministros sostenibles al centralizar la gestión del flujo de bienes y servicios, incluyendo los procesos que transforman las materias primas en productos terminados. Esta ayuda garantiza, por ejemplo, que los productos se desplacen la menor distancia posible.

¿Por qué es importante la sostenibilidad para la cadena de suministros?

Una cadena de suministros sostenible es importante porque el impacto medioambiental y social de la misma, tanto para una empresa como para su entorno, es enorme. La mayoría de las emisiones de carbono de origen industrial son las denominadas “emisiones de alcance 3” emitidas por los proveedores. Las mismas pueden originarse en las necesidades energéticas derivadas de la producción o transporte de bienes a través de grandes distancias, una práctica comercial frecuente en la actualidad. La Research by Carbon Trust, una organización sin ánimo de lucro, muestra que las emisiones de proveedores suponen del 65% al 95% del impacto de carbono más amplio de una empresa. Y son precisamente estas emisiones indirectas las que resultan más difíciles de contabilizar para las empresas. Por ello, las organizaciones que trabajan para mejorar la sostenibilidad de su cadena de suministros, mediante la reducción de sus emisiones, están contribuyendo considerablemente al objetivo de alcanzar la meta de cero emisiones y mejorar el futuro del planeta, al mismo tiempo que reducen sus propios desechos y gastos.
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